Perché la NASA sta esplorando gli oceani più profondi della Terra

La nostra comprensione dell'oceano profondo potrebbe aiutare a svelare i misteri dello spazio, ecco perché una missione spaziale della Nasa sta viaggiando verso i luoghi più inesplorati del nostro pianeta

perché la Nasa sta esplorando gli oceani
Foto Unsplash | Tavis beck
newsby Giulia Martensini13 Gennaio 2022


I nostri oceani coprono più del 70% della superficie terrestre, ma oltre l’80% di essi rimane inesplorato. In effetti, si dice spesso che sappiamo di più sulla superficie di Marte e sulla Luna che sul fondo oceanico del nostro pianeta. La Nasa però ha stabilito una missione per cambiare le cose.

L’agenzia spaziale statunitense sta esplorando le profondità oceaniche per cercare indizi su come potrebbero essere gli oceani su altri pianeti. Spingendo i limiti della scienza e della tecnologia in uno degli ambienti più estremi del nostro pianeta. La speranza è che le scoperte subacquee che faranno aiuteranno a svelare alcuni dei misteri nello spazio esterno. Mentre testeranno anche alcune delle attrezzature e degli esperimenti necessari per le missioni in altre parti del Sistema Solare.

Alla scoperta dell’hadal, il luogo più inesplorato al mondo

Le profondità oceaniche della Terra sono sorprendentemente simili ad alcune delle condizioni che la Nasa si aspetta di trovare su altri mondi del nostro Sistema Solare. E potrebbero persino fornire indizi su dove gli scienziati dovrebbero cercare la vita aliena.

Le parti più profonde degli oceani della Terra sono conosciute come la zona dell’hadal. Prende il nome da Ade, il dio greco degli inferi, ed è un luogo ostile degno del suo nome. Costituito da profonde trincee e depressioni, si estende per 11 km sotto la superficie degli oceani del mondo. Cumulativamente rappresentano un’area di fondale marino equivalente alle dimensioni dell’Australia.

È qui che gli scienziati della Nasa, in collaborazione con il Woods Hole Oceanographic Institute (WHOI) nel Massachusetts, stanno tentando di esplorare e sondare i limiti della vita sulla Terra. Anche il linguaggio che gli scienziati usano per le loro missioni in questa regione condivide i termini con l’esplorazione spaziale. Eppure pochi veicoli possono sopravvivere precipitando in questo abisso oscuro.

La missione Orpheus

Per questo gli ingegneri della Nasa stanno costruendo un nuovo veicolo subacqueo autonomo chiamato Orpheus, dal nome dell’antico eroe greco, per mappare le profondità più inaccessibili. Utilizzando una tecnologia di navigazione visiva simile al Perseverance Mars Rover della Nasa, Orpheus utilizza telecamere altamente sensibili per identificare formazioni rocciose e altre caratteristiche sul fondo dell’oceano. Così da costruire mappe tridimensionali punteggiate di punti di riferimento (o forse segni di fondali marini).

Ciò consente al robot di trovare la sua strada e riconoscere i luoghi in cui è già stato. Ma dovrebbe anche aiutarlo a gettare nuova luce sulla biodiversità di questo ambiente difficile.

Orpheus è un veicolo di passaggio“, ha affermato Tim Shank, biologo alla guida del programma di esplorazione dell’Hadal dell’OMS. “Se funziona, non c’è posto nell’oceano dove non puoi andare“.

Non è la prima volta che Shank tenta di raggiungere le profondità oscure della zona dell’hadal. Nel 2014, Nereus, predecessore di Orfeo, è stato mandato nella fossa di Kermadec, a nord-est della Nuova Zelanda. Il veicolo sottomarino è imploso a circa 10 km di profondità, molto probabilmente a causa dell’immensa pressione.

Dopo 12 ore, l’abbiamo visto arrivare in piccoli pezzi”, ha raccontato Shank, aggiungendo che la perdita di Nereus ha fatto ripensare a come esplorano il mare profondo. Delle dimensioni di un quad e del peso di circa 250 kg, Orpheus è progettato per essere molto più leggero, più piccolo ed economico dei precedenti veicoli subacquei. Questo dovrebbe renderlo anche più agile, permettendogli di entrare in trincee e prese d’aria nel fondale marino che non sono mai state esplorate prima.

Che vita esiste sul fondo degli oceani

Per molto tempo i biologi marini hanno pensato che la vita nella zona dell’hadal fosse impossibile. Ma quando i sommergibili iniziarono ad avventurarsi nella regione nella prima metà del 20° secolo, divenne evidente che la vita poteva sopravvivere anche lì. Ma si credeva ancora che tutti gli organismi viventi fossero sostenuti da una catena alimentare basata dalla fotosintesi. Piante, alghe e alcuni batteri marini nelle acque superficiali convertono l’energia solare in zuccheri che immagazzinano nella loro materia organica.
Gli scienziati erano convinti che non ci fosse abbastanza cibo per sostenere qualcosa di simile alle creature marine. E si credeva che le aree più profonde fossero ancora troppo buie e fredde per la vita.

Con loro stupore, gli scienziati hanno scoperto interi ecosistemi intorno alle prese d’aria, brulicanti di organismi marini, come pesci lumaca traslucidi e anfipodi, minuscoli crostacei simili a pulci, che non erano mai stati visti prima.

Con questa scoperta, ci siamo imbattuti in un modo completamente nuovo di vivere sulla Terra“, ha raccontato Shank. “Questi sono animali che non richiedono luce solare diretta, vivono di sostanze chimiche che escono dal fondo del mare.”

Gli scienziati erano perplessi: come potevano le specie nella zona dell’hadal sopravvivere a una pressione così schiacciante?

La pressione è di 6 tonnellate per centimentro quadrato, ha spiegato Shank. “È così intenso che le singole cellule di un animale verrebbero spremute“.

Da quel primo avvistamento, gli scienziati hanno scoperto che gli organismi che vivono a tali profondità si sono adattati a livello cellulare per sopravvivere laggiù. Le creature nella zona dell’hadal, hanno enzimi chiamati piezoliti (dal greco “piezin” per pressione), che impediscono alle loro membrane cellulari e proteine ​​di essere frantumate a pressioni estremamente elevate.

Europa sulla Terra

La scoperta di organismi che non solo possono sopravvivere, ma prosperare in un ambiente così opprimente, solleva importanti domande per i biologi che guardano oltre i regni del nostro pianeta: potrebbero essere trovati anche su altri mondi oceanici.

Sotto la superficie ghiacciata della luna di Giove, Europa, si trova un oceano di acqua salata che si pensa abbia una profondità compresa tra 60-150 km e contenga il doppio dell’acqua di tutti gli oceani della Terra messi insieme. La luce solare non penetra sotto la spessa coltre di ghiaccio di Europa, che è attraversata da crepe e fratture. Sotto la crosta ghiacciata, la pressione è paragonabile alla zona dell’hadal.

Qui abbiamo Europa sulla Terra“, ha dichiarato Shank. “Non vedo come potremmo fare esplorazione su Europa, finché non lo abbiamo fatto sulla Terra“.

Un robot in grado di esplorare la zona hadal terrestre potrebbe quindi fare lo stesso su una luna ghiacciata a 628,3 milioni di km di distanza.


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